El Lobo Rayado

Blog del astrofísico Ángel R. López-Sánchez
sobre Astronomía, Astrofísica y Ciencia en general.



La ignorancia es la noche de la mente,

pero una noche sin luna y sin estrellas.
Confucio

Si las estrellas aparecieran tan
sólo una vez cada mil años
¡Como las adorarían los hombres!


Ralph Waldo Emersson

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- Hyperion
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- La Cruzada del Sur (rep)
- La Aventura de los Godos (rep)
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- El Castillo de las Estrellas
- De la Tierra a la Luna
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- La llave maestra
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- La aventura de los romanos en Hispania
- El Enigma del Cuatro
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- Historia de los griegos
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- La Historiadora
- El Retorno del Rey (rep 3)
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- Las Dos Torres (rep 3)
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- El auriga de Hispania
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- El Secreto de la Diosa
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- El último judio
- El código da Vinci
- Q
- La Cruzada del Sur
- El Origen Perdido
- El Salón de Ámbar



Las colas de marea de NGC 7714

Hoy no pensaba escribir nada nuevo por aquí. Llevo dos días seguidos publicando historias curradas en el blog, primero Los planetas más viejos de la Galaxia y luego Las Bolas Amarillas de la Vía Láctea. Pero, al ver esta nueva imagen del Telescopio Espacial Hubble no me he podido resistir:



Imagen de la galaxia NGC 7714 obtenida usando datos del Telescopio Espacial Hubble. En concreto se usaron las cámaras ACS y WFPC3 y los filtros U (púrpura), "Washington C" (azul, la primera vez que oigo de él, sería un filtro entre los filtros estándares U y B), V (verde), e I (rojo). Los datos se tomaron entre el 16 y el 24 de octubre de 2011, contando un tiempo total de integración de 1.1 horas. Nótese que la mayoría de los objetos que aparecen en la imagen son galaxias de fondo, salvo una estrella brillante cerca del centro y pertenece a la Vía Láctea. Más información sobre esta imagen en la nota de prensa. Crédito: NASA/ESA.

Ma ha llamado la atención primero porque yo investigo estas cosas: galaxias que, al interaccionar con otras o con objetos difusos o nubes de gas, experimentan un estallido violeto de formación estelar. La galaxia NGC 7714 (también conocida como Arp 284), localizada a unos 100 millones de años luz de nosotros, sobre la constelación zodiacal de Piscis, está en interacción con otra galaxia cercana (NGC 7715, que no aparece en la imagen, estaría a la izquierda), y de ahí la morfología perturbada que presenta y las colas de marea que vemos en esta preciosa toma. Recuerdo que los colores azules (que codifican la información ultravioleta y azul en esta imagen) están señalando las estrellas más jóvenes, creadas hace apenas pocos millones de años. Por otro lado, los colores rojos y amarillos indican la localización de las estrellas más viejas, de miles de millones de años de edad en muchos casos, y que ya existían antes de la interacción galáctica.

Lo curioso de la imagen es que aparecen claramente diferenciadas dos estructuras de colas de marea: una corona anaranjada de la que salen dos colas de marea en direcciones opuestas (todo, por lo tanto, dominado por estrellas viejas), y otras dos colas azules que surgen de la parte central, ricas en gas y en formación estelar. De hecho, esta cola de estrellas jóvenes aparece de forma muy caótica y dispersa, no tan evidente como las colas de estrellas antiguas, que así parece que se formaron antes. Los astrofísicos han estimado que la interacción entre NGC 7714 y NGC 7715 comenzó al menos hace 100 millones de años.



La misma imagen mostrada anteriormente pero ligeramente modificada para apreciar mejor la extensión de las colas de marea de NGC 7714. Al final de la cola anaranjada aparecen ahora claras unas regiones azules: son regiones de formación estelar designadas como "candidatas a galaxias enanas de marea". Crédito: NASA/ESA, modificación Á.R. L-S..

Tampoco me he podido resistir a jugar un poco con los colores y el contraste de la imagen para buscar algunos detalles. Así he conseguido la imagen superior, donde ahora se aprecian muy bien toda la extensión de las colas anaranjadas. Cual ha sido mi sorpresa al darme cuenta (y esto no lo he visto en la nota de prensa del HST) que en esa región aparecen una zonas azules: son estrellas jóvenes creadas por el material difuso que la gravedad ha empujado al final de esta cola. Estos objetos reciben el nombre de candidatos a galaxias enanas de marea. Pasado un tiempo, quizá la gravedad de estas entidades es lo suficientemente grande para que constituyan una galaxia enana, muy diferente de las típicas galaxias enanas del Universo dado que mientras éstas se forman de gas primigenio, las galaxias enanas de marea están constituidas de material que existió antes en una galaxia más grande y que posteriormente fue expulsado al medio intergaláctico. Sobre estos curiosos objetos, que forman parte de mi investigación astrofísica, ya os he hablado en otras ocasiones (más enlaces a historias relacionadas en el blog abajo).



Historias relacionadas en el blog

- Interacciones en galaxias enanas (10 de febrero de 2012).

- Galaxias enanas de marea (27 de mayo de 2009)

- Interacciones cósmicas (25 de enero de 2008)

- Me doctoro (30 de noviembre de 2006)

- Mkn 1087: Un dinosaurio jugando al fútbol (3 de septiembre de 2004)

- ¡Artículo aceptado! (8 de marzo de 2004)



Más información

- Nota de prensa del Telescopio Espacial Hubble Hubble Spies a Loopy Galaxy, 29 de enero de 2014 (en inglés).

| Publicado 2015-01-30 , 08:00 | ¡ Comenta esta historia ! | 0 Comentarios | Enlace | In English using Google Translate |
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Las Bolas Amarillas de la Vía Láctea

Primero fueron los Guisantes Verdes. Ahora toca el turno de las Bolas Amarillas. ¿De qué estoy hablando? De objetos astrofísicos descubiertos por el público mediante proyectos de ciencia ciudadana.

Recapitulo. Hace ya unos años (2007) se inició el proyecto Galaxy Zoo con la idea de que el público ayudara a los científicos a clasificar galaxias detectadas dentro del cartografiado Sloan Digital Sky Survey (SDSS). Además del famoso caso de Hanny's Voorwerp, la ayuda proporcionada para Galaxy Zoo por los miles de usuarios que identificaron galaxias permitió descubrir las galaxias Guisantes Verdes, objetos relativamente pequeños (en parte por su lejanía) que poseían gran formación estelar, apareciendo como "verdes" en las imágenes de SDSS.

Galaxy Zoo fue un éxito sin precedentes y ha dado origen a toda un plétora de proyectos de ciencia ciudadana, y no sólo de Astrofísica sino también de otros campos, en lo que se conoce como Zoo Universe. Uno de ellos es The Milky Way Project (El proyecto de la Vía Láctea), del que hablé por aquí en su momento. Este proyecto solicita de los participantes que estudien las características físicas de nebulosas observadas en tres colores del infrarrojo con el Telescopio Espacial Spitzer (NASA). En particular se usan los datos del sondeo GLIMPSE (Spitzer’s Galactic Legacy Infrared Survey Extraordinaire), que ha obtenido más de 444 000 imágenes completando el 85% del plano de la Vía Láctea (que es donde se suelen encontrar las estrellas más jóvenes y las regiones de formación estelar). Se obtenían datos de cada región en 3 filtros distintos a longitudes de onda de 3.6, 8 y 24 micras, que luego se combinaban para conseguir una única imagen final en color, asignando las tonalidades azul, verde y roja, respectivamente, a cada banda.



Región de formación estelar observada con el Telescopio Espacial Spitzer (NASA) y perteneciente al The Milky Way Project (El proyecto de la Vía Láctea). La luz infrarroja está codificada en colores: la emisión a 3.6 micras está en azul, a 8 micras en verde, y a 24 micras en rojo. El color amarillo aparece cuando un objeto posee casi la misma emisión a 8 micras (verde) y a 24 micras (rojo). Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Los objetos que típicamente se han estudiado dentro del The Milky Way Project son burbujas de color verde con centros rojos. Estas nebulosas son el resultado de estrellas masivas recién nacidas cuyos intensos vientos estelares han sido capaz de echar hacia fuera el material cercano, creando así la burbuja. Los bordes de la burbuja, que son los que brillan en verde, están compuestos sobre todos de un tipo de moléculas orgánicas denomidados hidrocarburos policíclicos aromáticos (PAHs por sus siglas en inglés, polycyclic aromatic hydrocarbons). El polvo que rodea a la estrella masiva central brilla mucho en rojo (a 24 micras) dado que es la radiación absorbida en ultravioleta y en óptico y reemitida en el infrarrojo medio. Más de 5000 burbujas verdes se han analizado dentro de este proyecto de ciencia ciudadana.

La última nota de prensa de Spitzer anuncia el descubrimiento de un tipo peculiar de nebulosas que se han denominado Bolas Amarillas. En realidad son objetos pequeños en las imágenes, esferas entre centenares y miles de veces mayores que nuestro Sistema Solar, y que destacan por su color amarillo. Tras la identificación de unos 900 de estas "bolas amarillas" por los voluntarios de "The Milky Way Project", los astrofísicos han procedido a su análisis para entender su naturaleza. Los resultados indican que las Bolas Amarillas representan un estado intermedio en la evolución de las estrellas masivas, justo antes de que comiencen a excavar el gas y polvo circundante formando las burbujas verdes. En efecto, las Bolas Amarillas parecen constituir el enlace entre las estrellas en formación, inmersas dentro de los filamentos de polvo, y las burbujas verdes mostrando la estrella masiva central en su centro. El color amarillo ocurre al sumar la emisión a 8 micras (en verde), debida sobre todo a los PAHs, con la emisión a 24 micras (en rojo), que es la reemisión térmica por el polvo caliente. Como ahora ambos componentes están en el mismo sitio aparece codificada en amarillo y de forma muy clara.



Esquema evolutivo de las estrellas masivas. A la izquierda aparece la nube molecular oscura en forma de filamento de polvo donde se crean las estrellas. La emisión en rojo (círculo) pertenece al polvo que envuelve a la estrella en formación (protoestrella). En el panel intermedio aparece claramente una Bola Amarilla: se trata de una estrella masiva que ha nacido recientemente pero que aún no ha sido capaz de crear una burbuja a su alrededor. En el panel derecho aparece un ejemplo de estas burbujas verdes con la emisión del polvo en rojo dentro, mostrando la estructura que crea en el gas una estrella masiva. Los datos pertenecen al The Milky Way Project (El proyecto de la Vía Láctea). La luz infrarroja está codificada en colores: la emisión a 3.6 micras está en azul, a 8 micras en verde, y a 24 micras en rojo. El color amarillo aparece cuando un objeto posee casi la misma emisión a 8 micras (verde) y a 24 micras (rojo). Crédito: NASA/JPL-Caltech.


Un último apunte: quiero insistir en que el color amarillo no es real, es el que se le ha dado artificialmente a estos objetos siguiendo la codificación de Spitzer. Lo mismo ocurre con las burbujas verdes ricas en PAHs.


Historias relacionadas en el blog

- Zoco de Astronomía: La ciencia de los ciudadanos (12 de febrero de 2012).

- Nebulosas clasificadas en la Vía Láctea por no astrónomos (7 febrero de 2012).

- Zocos de Astronomía de abril de 2010 (Gran Nube Magallanes, M 78, Galaxy Zoo) (30 de abril de 2010).

- Los guisantes verdes de Galaxy Zoo (31 de julio de 2009).


Más información

- Zoo Universe (en inglés).

- Página web del satélite Spitzer (en inglés).

-
Nota de prensa sobre las Bolas Amarillas de Spitzer (en inglés).

| Publicado 2015-01-29 , 07:51 | ¡ Comenta esta historia ! | 0 Comentarios | Enlace | In English using Google Translate |
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Los planetas más viejos de la Galaxia

Me quedo mirando el espacio en blanco donde se debe desarrollar esta historia y pienso "guau, vaya título más sensacionalista me ha salido". Normalmente los títulos sensacionalistas no suelen ser correctos. Sin embargo, en esta ocasión, y acorde a los datos científicos, parece que es bastante cierto. Bueno, dejo de elucubrar para mí, vamos a los hechos.

Prácticamente todos vosotros ya sabéis a esta altura que la Agencia Espacial Estadounidense (NASA) tiene en órbita desde 2009 al satélite Kepler, cuya misión en la búsqueda y caracterización de planetas alrededor de otras estrellas. Yo he dedicado varias historias por aquí a ello (por ejemplo, Los exoplanetas del satélite Kepler o En busca de planetas habitables), aunque quien nunca se pierde un descubrimiento de Kepler es el Nauka Daniel Marín. El método que usan los astrónomos para "buscar" planetas en los datos de Kepler es la fotometría: tras conseguir datos de la estrella durante meses o años se consigue "una curva de luz" (el brillo de la estrella durante un período largo de tiempo). Si existe un planeta alrededor de esa estrella y pasa por delante del disco, el brillo de la estrella caerá debilmente durante esa ocultación (dicho con propiedad, durante ese "tránsito"), repitiendose esta caida de luz de forma periódica. Así se puede estimar tanto lo grande que es el planeta como su distancia a la estrella. Tenéis los detalles de los métodos usados para buscar exoplanetas en este artículo que publiqué en Infoastro en 2004.

Hasta la fecha los datos de Kepler han servido para descubrir más de 1000 exoplanetas, y ese número se incrementa poco a poco. Como ejemplo claro, ayer tuvimos una nueva nota de prensa notificando de más planetas (cinco) descubiertos alrededor de otra de las estrellas observadas con Kepler.



Representación artística de los cinco mundos rocosos que orbitan a la estrella Kepler-444. Crédito de la ilustración: Tiago Campante/Peter Devine.

Esta estrella se llama Kepler-444. Localizada a unos 117 años luz de la Tierra, Kepler-444 es una estrella de tipo espectral K0, esto es, más pequeña, roja y fría que nuestro Sol. Los datos de Kepler han demostrado que Kepler-444 posee 5 planetas rocosos más pequeños que la Tierra, entre 0.741 (Kepler-444f, el más alejado a la estrella) y 0.403 (Kepler-444b, el más cercano), pero localizados muy cerca de la estrella, tan cerca que Mercurio está más lejos del Sol que cualquiera de estos 5 mundos rocosos a Kepler-444. De hecho, el más lejano está a sólo 0.08 unidades astronómicas de la Kepler-444, a 1/5 de la distancia entre el Sol y Mercurio. Así, en sólo 10 días son capaces de completar una vuelta alrededor de ella. Por lo tanto estos mundos están bastante achicharrados.

Los astrofísicos que han investigado este sistema, liderados por Tiago Campante (Universidad de Birmingham, Reino Unido), y cuyos resultados se publicarán en la prestigiosa revista Astrophysical Journal, han usado datos espectroscópicos adicionales e imágenes de alta resolución con óptica adaptativa para conocer mejor las propiedades de la estrella Kepler-444. Usando las imágenes de alta resolución (obtenidas con el Telescopio de 5 metros de Monte Palomar, EE.UU. y el telescopio Keck-II en Hawaii, EE.UU.) se ha encontrado que en realidad Kepler-444 es un sistema de tres estrellas. Kepler-444 es la estrella principal, los otros dos astros del sistema, a casi doble de distancia de Kepler-444 de lo que está Neptuno de nuestro Sol, son dos enanas rojas muy cercanas entre sí.

Por otro lado, los datos espectroscópicos han servido para precisar la metalicidad de Kepler-444. Sobre metalicidades también hemos hablado por este blog muchas veces (no en vano, es uno de mis campos de trabajo en Astrofísica, pero en nebulosas y galaxias y no en estrellas). Los astrónomos somos muy simples a la hora de clasificar los elementos químicos: todo lo que no es hidrógeno y helio lo consideramos "metal". La metalicidad nos indica la cantidad de metales que existe en un objeto astronómico. Al principio de los tiempos, en el Big Bang, sólo se crearon el hidrógeno y el helio (vale, y trazas de boro, berilio y litio, para los que seáis exigentes, pero eso no es importante ahora). El resto de los elementos químicos (oxígeno, carbono, oxígeno, calcio, hierro, oro, plata...) se han creado o dentro de las estrellas o por su acción sobre el medio circundante. Las galaxias se van "enriqueciendo" poco a poco de metales: cada generación de estrellas que muere libera al espacio esos materiales que se han sintetizado en su interior, y ese material se usará después para crear nuevos soles. Obviamente, sin silicio, hierro o níquel pocos planetas rocosos se pueden formar, y sin oxígeno, carbono y nitrógeno poca vida existiría en el Universo (al menos tal y como la conocemos ahora). Los resultados de la metalicidad de Kepler-444 es que es pobre en hierro. Como el hierro es el elemento que más se usa en estrellas para estimar la metalicidad decimos que Kepler-444 es pobre en metales. No obstante también se ha encontrado que, para ese bajo contenido en hierro, esta estrella posee más concentración de otros elementos (silicio, titanio) que la esperada. Este hecho ya se había descubierto en otras estrellas de poco contenido en hierro y parece estar relacionado con la posición de la estrella dentro de la Vía Lactea. En efecto, los autores del artículo científico dedican unas secciones a demostrar que sus peculiar metalicidad, junto con su cinemática (cómo se mueve dentro de la Vía Láctea) indican que Kepler-444 no está en el "disco fino" de nuestra Galaxia (donde está el Sol y sucede en la actualidad la mayoría de la formación estelar), sino en el "disco grueso", que se estima se formó hace mucho tiempo.


Hasta aquí todo es correcto. ¿Dónde está el revuelo, la noticia gorda? Es la siguiente. Los resultados para la metalicidad de Kepler-444, junto con las observaciones de Kepler, han permitido estudiar la estrella usando la técnica de la astrosismología, esto es, estudiando las variaciones de la estrella resultado de los pequeños "seísmos" (terremotos estelares) que suceden en su interior, de igual manera que conocemos propiedades del interior de la Tierra estudiando los terremotos. Las superficies de las estrellas vibran según unos modos que son muy dependientes de las propiedades físicas de la estrella: densidad, masa, tamaño, metalicidad, gravedad superficial y edad. La sorpresa ha sido que los modelos que mejor reproducen las observaciones del satélite Kepler sugieren que la edad de Kepler-444 es de 11 200 millones de años (con un error de mas menos 1000 millones de años).

Un momento... ¿11 200 millones de años? ¿Y los planetas rocosos ya existían entonces? Hace 11 200 millones de años la Vía Láctea no era, ni mucho menos, como es ahora. Es más, estrictamente hablando, aún no se habría quizá ni formado. Es una edad muy grande, más del doble que la que tiene el Sol y el Sistema Solar (unos 4 700 millones de años), y sólo 2500 millones de años tras el Big Bang. Es más, puede que incluso la estrella que ahora conocemos como Kepler-444 se hubiese formado en otra galaxia que luego ha sido acretada por la Vía Láctea durante su evolución. Esta posibilidad es también discutida en el artículo científico. En cualquier caso, a fecha de hoy, en efecto, el sistema Kepler-444 posee los planetas más viejos de la Galaxia.

El titular sensacionalista tampoco nos debería despistar de las implicaciones del descubrimiento: los planetas tipo terrestre parece que se forman mucho antes de lo que se creía hasta ahora, incluso pocos miles de millones de años tras el Big Bang. En el mismísimo resumen de su artículo científico, Campante y colaboradores dicen que [este hallazgo] dejaría la posibilidad abierta a la existencia de vida antigua en la Vía Láctea. Porque obviamente si esto es así en Kepler-444 pueden existir cientos o miles de milliones, billones incluso de otros planetas alrededor de estrellas viejas en la Vía Láctea. Quizá la mayoría también están achicharrados como los cinco mundos rocosos alrededor de Kepler-444, pero puede que otros muchos se muevan dentro de la zona de habitabilidad de su estrella. ¿Podría haber nacido la vida en ellos entonces?

Realmente, estamos viviendo tiempos excitantes para los descubrimientos astronómicos. Y 2015 parece que viene muy calentito.



Historias relacionadas en este blog

- Zoco Astronomía: En busca de planetas habitables (4 de diciembre de 2013)

- Zoco de Astronomía: Los exoplanetas del satélite Kepler (20 abril 2013).

- Nuevos exoplanetas potencialmente habitables (19 de abril de 2013).

- Estudiantes cordobeses y exoplaneta Kepler 22b (9 de diciembre de 2011)

- Buscando otros mundos (4 de diciembre de 2004).



Más información

- Nota de Prensa en Iowa State University (EE.UU.) (en inglés).

- Astronomers Find Ancient Earth-Sized Planets in Our Galactic Backyard, Bad Astronomer (en inglés).

- Pre-print del artículo científico, Campante et al. (2015), enviado a la revista Astrophysical Journal. (En inglés).

- Oldest Planetary System Discovered, Improving the Chances for Intelligent Life Everywhere, artículo en Universe Today (en inglés).

| Publicado 2015-01-28 , 04:57 | ¡ Comenta esta historia ! | 4 Comentarios | Enlace | In English using Google Translate |
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Zoco Astronomía: Detalles en la galaxia de Andrómeda

Hoy, 26 de enero, es el Día de Australia, festivo por lo tanto en este país. Fuera llueve bastante, lo que está aguando la fiesta a los ozzies, y yo llevo 3 días de resfriado de verano (gracias aires acondicionados de edificios varios y rápidos cambios de temperatura en Sydney) entre la cama y el sofá. Aún así no quiero faltar a la cita que me he prometido para este año: subir todos los lunes el artículo del Zoco de Astronomía que publico en Diario Córdoba el domingo anterior. Así que aquí tenéis el que apareció ayer, domingo 25 de enero, dedicado a la espectacular imagen de ultra-alta definición de 1/3 de la galaxia de Andrómeda obtenida con el Telescopio Espacial Hubble.

Detalles en la galaxia de Andrómeda

Salvo en España, Portugal e Iberoamérica, la Navidad termina antes de fin de año. De hecho, en muchos países ya no se considera que Nochevieja es parte de la Navidad. Desde hace décadas la Sociedad Americana de Astronomía (AAS por sus siglas en inglés) celebra su reunión anual (quizá el evento más importante del año en cuanto a congresos de astrofísicos, dado que aúna a más de medio centenar de científicos) la primera semana de enero, mientras muchos de nosotros esperamos ansiosos la llegada de los Reyes Magos y el fin de la Navidad. Las reuniones anuales de la AAS siempre aportan gran cantidad de noticias astronómicas de gran impacto, muchas de ellas se han mantenido en espera hasta la llegada de este evento.

Quizá la noticia astronómica más destacada durante la reunión de la AAS de 2015 ha sido la publicación de una de las imágenes astronómicas más detalladas jamás conseguidas. Cabría esperar que el objeto retratado con tal resolución fuese un objeto cercano, como un planeta del Sistema Solar, una nebulosa o una región amplia de la Vía Láctea. Pero esta impresionante imagen, obtenida usando el Telescopio Espacial Hubble (HST, NASA/ESA), retrata a otra galaxia, M 31, más conocida como la Gran Galaxia de Andrómeda, y tiene tanto detalle que es capaz de resolver las estrellas individuales dentro de este objeto tan lejano. No en vano, la Galaxia de Andrómeda se localiza a unos 2.5 millones de años luz de nosotros. Ciertamente, esta distancia no es nada en comparación con la enormidad del espacio y las galaxias que el Hubble observa a diario, localizadas muchas a miles de millones de años luz de la Tierra. En efecto, el tamaño angular de la galaxia de Andrómeda es tan grande que se han necesitado 411 individuales del HST para obtener el mosaico final. Consecuentemente, la imagen final posee 1500 millones de píxeles. Para verla completamente sin perder ni un detalle necesitaríamos unos 600 televisores de alta definición. Y eso que ni siquiera abarca toda la galaxia de M 31, sólo alrededor de 1/3 de su tamaño. Esto son unos 61 mil años luz de tamaño. Más de 100 millones de estrellas están recogidas en esta impresionante toma.



Imagen preparada para la edición de papel del Zoco de Astronomía de Diario Córdoba del domingo 25 de enero de 2015. (Arriba) La imagen del HST más grande conseguida nunca: mosaico de 411 apuntados obtenidos entre julio de 2010 y octubre de 2013 con los filtros azules y rojos de la cámara ACS. (Abajo) Detalles de la imagen en una zona concreta. Crédito: NASA, ESA, J. Dalcanton, B.F. Williams, y L.C. Johnson (University of Washington), el equipo PHAT, y R. Gendler..

Este panorama es fruto del proyecto PHAT (“Panchromatic Hubble Andromeda Treasure”, “Tesoro Pancromático de Andrómeda con Hubble”), que usa imágenes en colores del ultravioleta, óptico e infrarrojo cercano con las cámaras ACS y WFC3 a bordo del Telescopio Espacial Hubble. En particular, la imagen usa sólo los datos en el rango óptico, que fueron obtenidos en 7398 fotogramas individuales durante 16.1 días repartidos entre julio de 2010 y octubre de 2013. Los astrofísicos del proyecto PHAT, liderados por la astrofísica estadounidense Julianne Dalcanton (Universidad de Washington), han comparado esta imagen con una fotografía de una playa en donde se quieren resolver de forma individual los granos de arena.

Además de las 100 millones de estrellas aparecen miles de cúmulos estelares agrupados dentro del disco espiral de M 31. Algunos detalles del polvo a través de este disco también se revelan en este impresionante panorama. Y lo que es más, se han descubierto miles de galaxias de fondo que están más allá, en las profundidades del espacio, y que ahora pueden verse gracias a la extrema resolución de esta imagen. En efecto, nunca jamás se han podido ver estrellas individuales resueltas en áreas tan grandes de galaxias cercanas. Precisamente éste es el motivo científico que inspira a los astrofísicos a estudiar M 31 con tal detalle. Al resolver las estrellas y analizar sus colores se pueden conocer muy bien las edades de las estrellas en distintas zonas, lo que permite entender la propia evolución de la galaxia: cómo ha sucedido la formación estelar en tiempos pretéritos y si existen estrellas que nacieron en otras galaxias enanas, ahora engullidas por Andrómeda. Gracias a esta espectacular imagen la técnica de “Arqueoastronomía Galáctica” pasa a ser no sólo posible en la Vía Láctea sino en otras galaxias cercanas.


Más información

- Nota de Prensa del Telescopio Espacial Hubble en NASA (en inglés).

- Nota de Prensa del Telescopio Espacial Hubble en ESA (en inglés).

- NO TE PIERDAS ESTO: Zoom a través de esta impresionante imagen de 69536 x 22230 píxeles.

- Página web del proyecto "Panchromatic Hubble Andromeda Treasure" (PHAT) (en inglés).

| Publicado 2015-01-26 , 08:27 | ¡ Comenta esta historia ! | 3 Comentarios | Enlace | In English using Google Translate |
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Zoco de Astronomía: La nebulosa de la Hormiga

Me he tomado en serio revisar, desde el principio, los más de 200 artículos de Astronomía que he publicado desde marzo de 2009 en el suplemento el Zoco de Diario Córdoba para asegurarme de que todos están recogidos tanto en el blog como en mi álbum de Flickr, además de en mi página personal (que de hecho es donde seguro los tengo todos bien organizados). Cual ha sido mi sorpresa al descubrir que hay incluso artículos de 2009 que no he compilado por aquí. Así que aquí dejo, con permiso del forense estelar, Miguel Santander, que publiqué el 21 de junio de 2009, y titulado La Nebulosa de la Hormiga.


Dentro de unos pocos miles de millones de años, la estrella Sol habrá consumido casi completamente el hidrógeno de su núcleo. En ese momento dejarán de producirse las reacciones termonucleares de fusión. La estrella, que ha permanecido estable durante casi 10,000 millones de años, deberá reestructurarse para reequilibrarse. Paulatinamente, se hinchará hasta tragarse a Mercurio, Venus, la Tierra y posiblemente Marte, convirtiéndose en una estrella gigante roja. Paradójicamente, la expansión de la atmósfera hace comprimir el núcleo, permitiendo que nuevas reacciones nucleares de fusión mantengan estable al astro. El helio que se ha producido como desecho de la combustión del hidrógeno es capaz de fusionarse en otros elementos químicos, como carbono, oxígeno o nitrógeno. Pero, por mucho que se comprima, el Sol no tiene suficiente masa como para generar en su interior el calor necesario para producir elementos más pesados.

En un proceso que dura miles de años, las capas exteriores de la estrella gigante roja, ya débilmente ligadas, se van escapando poco a poco hacia el espacio. Despacio pero sin pausa, una tras otra, las capas de la atmósfera de la estrella moribunda se van liberando. Llega un momento en el que el núcleo, una densa bola de helio con una temperatura superficial superior a 25,000 grados, queda expuesto. Su radiación es tan energética que esta enana blanca es capaz de excitar el material que ha liberado previamente. Ha nacido una nebulosa planetaria. El gas brilla con luz propia, de forma similar a como lo hace el gas de las nebulosas de emisión (como M 42, la gran nebulosa de Orión) por la acción de las estrellas masivas y calientes recién formadas. Pero, a diferencia de éstas, las nebulosas planetarias nos están mostrando la muerte de estrellas de masa baja e intermedia, inferior a 8 veces la masa del Sol. Como el gas está en expansión, estos objetos tienen una vida de entre 10,000 y 15,000 años.



Recorte de las páginas 8 y 9 del suplemento El Zoco del periódico Diario Córdoba publicado el domingo 21 de junio de 2009. La imagen muestra la nebulosa planetaria bipolar Menzel 3 observada por el Telescopio Espacial Hubble. Crédito de la imagen izquierda (colores): NASA, ESA y The Hubble Heritage Team (STScI/AURA). Crédito de la imagen derecha (falso color combinando todas la imágenes disponibles): Miguel Santander-García (ING / IAC).

Las nebulosas planetarias son de los objetos más hermosos del Universo. No sólo por la diversidad de colores que poseen, consecuencia de la composición química del material liberado capa a capa de la estrella muerta, sino por sus formas curiosas y caprichosas. La mayoría son esféricas, como la Nebulosa de la Hélice (NGC 7293), pero alrededor del 20% son bipolares. Un ejemplo destacado es la nebulosa de la Hormiga, Menzel 3. Localizada a unos 3,000 años-luz de distancia en la constelación austral de Norma (la Regla), su longitud total es de unos 1.6 años luz. Menzel 3 muestra una morfología muy peculiar y simétrica, destacando la estructura bipolar central y unos filamentos radiales que parten de su centro. Las imágenes conseguidas con el Telescopio Espacial Hubble revelan muchos más detalles, como la existencia de una sutil estructura circular inclinada bautizada como chackram. El trabajo de diseccionar la Hormiga ha sido una parte importante de la tesis doctoral del astrofísico Miguel Santander-García.

Ciertos indicios apuntan a que las estrellas progenitoras de las nebulosas planetarias bipolares son estrellas de masa intermedia, entre 4 y 8 veces la masa del Sol. Y, según la hipótesis más aceptada actualmente, su peculiar morfología es consecuencia de los efectos gravitatorios producidos por una estrella compañera de la estrella muerta. Ambos astros formaban anteriormente un sistema binario. No obstante, el caso de Menzel 3 es peculiar, porque no se sabe si su morfología es consecuencia de una enana blanca iluminando su propia envoltura, siendo el material deformado por una estrella compañera (que no se ha detectado) o la enana blanca está iluminando en realidad la envoltura de la otra estrella compañera que está en fase de gigante roja. En este segundo caso tendríamos una nebulosa simbiótica, objetos muy pocos comunes (sólo se conocen una decena) pero que proporcionan pistas clave sobre cómo se pierde el material en las estrellas gigantes rojas, proceso del que aún no se tienen muchos detalles. Aunque nos parezca increíble por los avances científicos del último siglo, el Universo aún tiene muchos secretos por desvelar.


La tarea de recopilar mis artículos de Zoco de Astronomía me va a llevar tiempo, pero así me aseguro de que todos los enlaces están bien y que todos mis escritos se han recogido por aquí.

| Publicado 2015-01-22 , 10:23 | ¡ Comenta esta historia ! | 1 Comentarios | Enlace | In English using Google Translate |
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Zoco de Astronomía: El brillante cometa Lovejoy

Artículo publicado ayer domingo 18 de enero en el suplemento El Zoco de Diario Córdoba. Agradezco a Paco Bellido el permiso para usar sus fotografías del cometa C/2014 Q2 Lovejoy y para hacer la composición que se incluye en el artículo. Asimismo incluyo cierta sutileza sólo incluida para felicitar por el segundo aniversario del joven Padawan.


El pasado 17 de agosto de 2014, durante una fría noche invernal, el astrónomo aficionado australiano Terry Lovejoy escudriñaba el cielo con el modesto telescopio de sólo 20 centímetros de apertura que tiene instalado en el ático de su casa de Brisbane. Recorriendo la zona meridional de la constelación de Puppis (la Popa del Argo Navis) se percató de que “había un objeto débil y difuso” en esa región del cielo que no debería estar allí y que, además, presentaba cierto movimiento entre fotografías. Tras consultar la base de datos de cuerpos menores del Sistema Solar y contactar con astrofísicos, era evidente que Lovejoy había descubierto un cometa. Este objeto recibió el nombre oficial de C/2014 Q2 Lovejoy, siendo el quinto cometa descubierto por este astrónomo australiano. Lo curioso de este cometa es que presentaba una órbita muy inclinada (casi perpendicular con el plano de la eclíptica, que es donde se mueven los planetas) y que, a la distancia a la que estaba entonces, prometía ser bastante brillante al aproximarse al Sol a finales de 2014 y principios de 2015.

En esta ocasión las expectativas no fallaron. Ahora mismo, en el cielo boreal, tenemos un cometa brillante que se puede ver sin problemas a simple vista, incluso bajo el nocivo efecto de la contaminación lumínica de nuestras ciudades. Por supuesto, lo recomendable es escaparse al campo para disfrutar de la visión del cometa Lovejoy, y usar prismáticos o telescopios con muy poco aumento. Durante Navidad y Año Nuevo los astrónomos aficionados de todo el mundo hemos ido siguiendo el paso del cometa Lovejoy a través de las constelaciones de Lepus, Eridanus y Tauro, haciéndose cada vez más brillante mientras cruza el firmamento como Luke Skywalker en su nave espacial. Ahora mismo se encuentra en la constelación de Aries y muy cerca del famoso cúmulo abierto de las Pléyades, pudiéndose observar prácticamente durante toda la noche. El miércoles 21 se encontrará a escasa distancia de la estrella Bharani (41 Arietis), la tercera estrella más brillante de Aries.



Imagen que ilustra el artículo de Astronomía en el suplemento El Zoco de Diario Córdoba del domingo 18 de enero de 2015. (Abajo) Imagen de gran campo mostrando las constelaciones de Orión, Tauro y la posición del cometa C/2014 Q2 Lovejoy en la noche del sábado 10 de enero de 2015 desde Alcaracejos, Córdoba. La luz de un puntero láser marca la posición el cometa. (Arriba) Imagen del cometa C/2014 Q2 Lovejoy usando un telescopio refractor de 102 mm de tamaño. Además de la brillante cabellera se le distingue una sutil cola de gas. Crédito: Paco Bellido (El beso en la Luna, http://mizar.blogalia.com), más información sobre estas imágenes en el blog de Paco.

Desde Córdoba también se ha podido seguir al cometa C/2014 Q2 Lovejoy. El fin de semana pasado un grupo de socios de la Agrupación Astronómica de Córdoba se escaparon a Alcaracejos para conseguir observarlo desde la oscuridad del campo. Aunque las nubes interrumpieron pronto la observación, el astrónomo cordobés Paco Bellido (autor del blog “El Beso en la Luna”, http://mizar.blogalia.com) pudo obtener la preciosa toma adjunta, que muestra tanto la cabellera del cometa (que tiene un tamaño ligeramente inferior al disco de la luna llena en el cielo, su tamaño real es de unos 100 mil kilómetros, equivalente a más de 7 planetas Tierra) como la débil cola de gas. El peculiar color verdoso que posee la cabellera proviene de la fluorescencia de moléculas de carbono diatómico al ser excitadas por la luz ultravioleta que llega desde el Sol. La cola, que posee varios chorros y varía en cuestión de horas, es difícil de observar: por el momento sólo se aprecia en fotografías. Tiene un color azulado y apunta en dirección completamente opuesta al Sol, estando compuesta sobre todo de iones de monóxido de carbono. No se ha observado que posea una cola de polvo, que sería de color amarillo dado que los granos de polvo reflejan la luz del Sol.

C/2014 Q2 Lovejoy es un cometa de largo período y proveniente de la nube de Oort, aunque no es la primera vez que pasa por el Sistema Solar interno. Los cálculos actuales sugieren que necesita 11500 años para completar una órbita alrededor del Sol. Sin embargo en esta ocasión su movimiento está afectado por la gravedad de los planetas, por lo que se estima que podría retornar en unos 8000 años. El paso por el perihelio (el punto de su órbita más cercano al Sol) ocurrirá el 30 de enero, cuando alcance una distancia de 1.29 Unidades Astronómicas del Sol.

| Publicado 2015-01-19 , 22:53 | ¡ Comenta esta historia ! | 0 Comentarios | Enlace | In English using Google Translate |
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Segundo Congreso de Astronomía Pro-Am

Hace más de 5 años, en noviembre de 2009, se celebraba en Córdoba el Primer Congreso Pro-Am en Investigación Astronómica. ¿Qué significa Pro-Am? Son las siglas de "Profesional"y "Amateur" o "Aficionado". Vamos, la unión de astrónomos aficionados y astrofísicos profesionales para realizar investigación científica seria. Como he contado en otras ocasiones, la Astronomía es una de las disciplinas científicas donde los "aficionados" realizan más descubrimientos. Como ejemplos tenemos al impresionante cometa C/2014 Q2 Lovejoy,



Secuencia de fotografías del cometa C/2014 Q2 Lovejoy obtenidas el 28, 23, 21, 22 y 27 de diciembre (no me preguntéis la razón de este orden) por el astrónomo aficionado austríaco Gerald Rhemann usando un telescopio robótico en Namibia de 12 pulgadas a f/3.6. Las tomas tienen distinta escala pero muestran claramente lo rápido que está variando la cola del cometa. Más información e imagen de alta resolución en este artículo de la revista Sky & Telescope (en inglés). Crédito: Gerald Rhemann.

y visteis seguro la preciosa Imagen Astronómica del Día de ayer,



Nebulosa de la Pompa de Jabón. Se trata de una nebulosa planetaria dentro del complejo del Cisne que fue descubierta por el astrónomo aficionado Dave Jurasevich identified en julio de 2008. Esta imagen ha sido APOD del 13 de enero de 2015. Crédito: T. Rector (U. Alaska Anchorage), H. Schweiker (WIYN), NOAO, AURA, NSF..

Y es que hay que reconocer que la técnica permite cada vez más que los aficionados realicen contribuciones importantes a la Astronomía. Por ese motivo el fin de semana del 12 al 14 de junio de este año se celebrará en el pintoresco pueblo jienense de Alcalá la Real el Segundo Congreso Astronomía Pro-Am, organizado por la Sociedad Einstein de Astronomía (Alcalá la Real, SEDA) junto con la Sociedad Española de Astronomía.



Cartel anunciador del II Congreso Pro-Am, que se celebrará el fin de semana del 12 al 14 de junio en Alcalá la Real (Jaén). Más información, en la página del congreso.

Yo participo como parte de los comités organizadores, y la verdad estoy haciendo lo imposible por intentar asistir. Tengo mucho interés en ver y escuchar en primera persona qué ideas y proyectos están realizando conjuntamente los astrónomos españoles. Igualmente, desde aquí animo a participar a todos los que estéis también interesados en estos temas, sea porque realmente realizais observaciones científicas con métodos de aficionado o bien porque queráis saber más de toda la colaboración Pro-Am.

Tenéis más información en la web oficial del Segundo Congreso Astronomía Pro-Am.

| Publicado 2015-01-14 , 05:16 | ¡ Comenta esta historia ! | 1 Comentarios | Enlace | In English using Google Translate |
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Zoco de Astronomía: El cúmulo del Árbol de Navidad

Feliz Año Nuevo. Tras el descanso obligado de Navidad, que en Australia equivale a las vacaciones de agosto en España, retomo la actividad por aquí, de nuevo dejando el artículo de Astronomía que publiqué el domingo pasado, 11 de enero, en el Suplemento Zoco de Diario Córdoba. Originariamente este artículo estaba programado para el domingo 21 de diciembre, pero al final no se publicó El Zoco ese día. De ahí el motivo navideño del artículo.


Uno de los objetos de cielo profundo que más llaman la atención a los astrónomos aficionados es el cúmulo abierto NGC 2264. Este objeto se encuentra en la constelación de Monoceros (El Unicornio), región del cielo entre Orión, el Can Mayor y Géminis. La constelación del Unicornio carece de estrellas brillantes pero es rica en objetos difusos dado que se localiza dentro del plano de la Vía Láctea. Lo primero que llama la atención de NGC 2264 cuando se mira con un telescopio es la peculiar distribución de sus estrellas brillantes: parecen formar un abeto. Así, no es difícil explicar por qué se rebautizó a NGC 2264 como “el cúmulo del Árbol de Navidad”. Además, uno de los mejores momentos del año para su observación es justamente en tiempo de Navidad.



El cúmulo abierto NGC 2264, o el Cúmulo del Árbol de Navidad, en la constelación de Monoceros (El Unicornio) es una rica región de formación estelar donde encontramos la Nebulosa de la Piel de Zorro y la Nebulosa del Cono. Crédito: Dieter Willash (Astro Cabinet).


En realidad, NGC 2264 es una inmensa nube de polvo y gas interestelar donde cohabitan nebulosas y estrellas jóvenes, todas ellas relacionadas físicamente entre sí. Además del cúmulo del Árbol de Navidad encontramos la famosa Nebulosa del Cono y la Nebulosa de la Piel de Zorro, todas ellas formando parte de un complejo aún mayor, conocido como Asociación Molecular de Monoceros OB1, a unos 2400 años luz de la Tierra. Como tantos otros famosos objetos de cielo profundo, NGC 2264 fue descubierto por el famoso astrónomo inglés William Herschel. El 18 de enero de 1784 describió el cúmulo abierto. Casi dos años más tarde, el 26 de diciembre de 1785, descubrió la Nebulosa del Cono tras un estudio detallado de la zona. La imagen adjunta, obtenida por el astrofotógrafo holandés Dieter Willash desde el Observatorio Amateur Internacional Sternwarte (Namibia), muestra en detalle la riqueza y belleza de NGC 2264. Las estrellas del cúmulo aparecen brillando en azul y forman el Árbol de Navidad, con la brillante estrella 15 Monocerotis en la base del árbol. Esta estrella, también designada como S Monocerotis dado que varía ligeramente de brillo, puede verse a simple vista. En realidad 15 Monocerotis es un sistema binario que necesita 25 años para completar una órbita. La estrella más masiva del par brilla casi como lo harían cien mil soles. En efecto, todas las estrellas del cúmulo NGC 2264 son muy jóvenes (pocos millones de años, se han creado del gas difuso de la zona), muy calientes (temperaturas superficiales superiores a 30 mil grados en muchos casos, la temperatura en la superficie del Sol es de unos 6500 grados) y masivas (la mayoría explotarán como supernovas al final de su vida), emitiendo así gran parte de su radiación en colores azules y ultravioletas. Es esta radiación la que “enciende” el gas difuso, que vemos así brillar en rojo (emisión del hidrógeno ionizado).

Alrededor de 15 Monocerotis el gas y el polvo también brillan en azul: en este caso están reflejando la luz de las estrellas brillantes, constituyendo así una nebulosa de reflexión. Abajo a la izquierda de la base del Árbol de Navidad aparece otra nebulosa donde el gas (en rojo) y las zonas más densas y ricas en polvo (negro) constituyen una peculiar estructura. Se trata de la Nebulosa de la Piel de Zorro, objeto creado por la rápida evolución de las estrellas más masivas del cúmulo, que han inducido esta región donde el gas y el polvo están mezclados de forma turbulenta. Finalmente, como estrella en el Árbol de Navidad se encuentra una curiosa nebulosa oscura conocida como la Nebulosa del Cono. Este objeto se puede distinguir con telescopios de aficionados de mediano tamaño en noches oscuras, dado que ocupa 1/3 del tamaño aparente de la Luna en el cielo. Su tamaño real a la distancia de NGC 2264 es de unos 7 años luz. La punta del Cono posee a su vez una nebulosa en donde, ahora mismo y como han revelado los datos obtenidos con el Telescopio Espacial Hubble, están formándose nuevas estrellas. La inusual forma de la Nebulosa del Cono es consecuencia de la interacción de la energética radiación y el gas caliente emitida por las estrellas jóvenes de NGC 2264 con el polvo interestelar. No obstante la razón exacta de la misteriosa morfología de la Nebulosa del Cono es aún un misterio.

| Publicado 2015-01-13 , 06:25 | ¡ Comenta esta historia ! | 0 Comentarios | Enlace | In English using Google Translate |
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Zoco Astronomía: El sistema de galaxias Arp 94

Artículo publicado originariamente en el Suplemento Zoco de Diario Córdoba el domingo 14 de diciembre de 2014.


A rasgos generales, todas las galaxias del Universo Local se enmarcan en dos categorías. Por un lado existen las galaxias espirales, ricas en gas, en estrellas jóvenes y en fenómenos relacionados con formación estelar. Nuestra Galaxia, la Vía Láctea, pertenece a esta clase de galaxias. Por otro lado existen las galaxias elípticas, objetos donde la formación estelar cesó hace eones, estando así dominadas por estrellas viejas. Las galaxias elípticas apenas tienen gas, se usó miles de millones de años atrás en formar las estrellas que vemos en ellas hoy día. Sin embargo, a veces encontramos galaxias que parecen encontrarse justo entre estas dos clases. Estos objetos son muy importantes desde el punto de vista astrofísico dado que proporcionan pistas clave a la hora de entender cómo las galaxias espirales se transforman en galaxias elípticas. En efecto, la teoría cosmológica actualmente aceptada (modelo jerárquico con materia oscura fría y constante cosmológica) predice estas transformaciones de galaxias como parte de la evolución del Universo. A su vez las galaxias espirales se crearían tras la fusión de varias galaxias enanas.



El sistema Arp 94 consta de dos galaxias principales, la espiral NGC 3227 (abajo) y la elíptica enana NGC 3226 (arriba), ambas rodeadas por los restos de lo que debería haber sido una tercera galaxia. En azul se muestra el gas difuso y frío que se mueve entre NGC 3226 y NGC 3227. En rojo se codifica la emisión en infrarrojo de gas y polvo caliente. Crédito: NASA/CFHT/NRAO/JPL-Caltech/Duc/Cuillandre.

La galaxia NGC 3226 es uno de esos objetos de transición. Se trata de una galaxia elíptica enana a sólo 49 millones de años luz de nosotros, proyectada sobre la constelación zodiacal de Leo. Lo interesante de NGC 3226 es que se encuentra en interacción con la galaxia espiral NGC 3227. El astrofísico americano Halton Arp ya notó los rasgos singulares de este sistema, que incluyó en su catálogo de galaxias peculiares con la designación de Arp 94. La imagen muestra una nueva fotografía de Arp 94 obtenida combinando datos de tres instalaciones astrofísicas. La galaxia espiral NGC 3227 se encuentra en la parte inferior del sistema, mientras que la galaxia elíptica NGC 3226 está por encima de ésta. La imagen en escala de grises es la toma óptica obtenida con el telescopio CFHT (Canada France Hawaii Telescope). En color rojo codifica las observaciones infrarrojas obtenidas con el telescopio espacial Spitzer (NASA), que trazan el polvo y el gas caliente. En azul se incluye la imagen conseguida usando el radio-interferómetro VLA (Very Large Array), en Nuevo México (EE.UU.), y que traza el gas hidrógeno frío, esencial para que ocurra la formación estelar.

Alrededor de las dos galaxias aparecen varios filamentos y colas de material difuso (en gris). Una de estas colas se extiende por unos 100 mil años luz (equivalente al tamaño de la Vía Láctea) terminando en el centro de NGC 3226, donde existe un disco de gas caliente y un anillo de polvo (en rojo). Estos rasgos indican que hasta hace poco existía una tercera galaxia enana en el sistema que ha sida engullida por NGC 3226 recientemente. Los restos de esta galaxia enana destruida por las intensas fuerzas gravitatorias continúan cayendo hacia NGC 3226. Las interacciones experimentadas entre estas galaxias han inducido enormes cambios en las características de NGC 3226, no solo en su estructura y en el tipo de estrellas dominantes en ella sino también en el comportamiento del gas (en azul), que ahora fluye libremente entre las dos galaxias principales. Así, se debería esperar que la galaxia elíptica NGC 3226 debería estar formando activamente nuevas estrellas en la actualidad. Pero esto no está ocurriendo. Los datos sugieren que el gas se está calentando demasiado al caer dentro de NGC 3226 porque está chocando con el gas y el polvo previamente existente en esta galaxia (en rojo), inhibiendo la formación estelar en vez de inducirla. Esta hipótesis ha sido confirmada con nuevos datos infrarrojos obtenidos con el satélite Herschel (Agencia Espacial Europea). No obstante, tarde o temprano el gas caliente se enfriará, y será entonces cuando se produzca el nacimiento de nuevos soles en NGC 3226. Aún así, en varios centenares de millones de años todo el material quedará unido en una gigantesca galaxia elíptica, tal y como predicen los modelos cosmológicos actuales.

Más información

- Nota de prensa de NASA (en inglés).

- APOD 9 Octubre de 2013 (en inglés).

| Publicado 2014-12-18 , 10:56 | ¡ Comenta esta historia ! | 0 Comentarios | Enlace | In English using Google Translate |
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Zoco de Astronomía: Una gigantesca mancha solar

Sigo con mi compromiso de recuperar los artículos de Astronomía que voy publicando en el Suplemento el Zoco de Diario Córdoba cada domingo. A continuación dejo el publicado hoy, 30 de noviembre, aunque originariamente estaba programado para el domingo 2 de noviembre, usando las espectaculares imágenes solares conseguidas por mi paisano Paco Bellido, a quien como siempre agradezco su colaboración.


La superficie del Sol no es homogénea ni estática. Dado que las estrellas son enormes bolas de gas hidrógeno en estado de plasma (los núcleos atómicos se encuentran separados de los electrones) y que la estrella rota sobre su eje, la superficie del Sol está en continuo movimiento. Siempre es bueno recordad que nunca debe mirarse al Sol directamente, sea a simple vista o usando prismáticos o telescopios, sin protección adecuada, dado que la intensa radiación puede provocar daños irreversibles en la vista. Usando filtros adecuados para poder observar el Sol lo primero que llama la atención es la aparición aquí y allá de manchas “negras” sobre la superficie solar. Estas manchas solares primero sirvieron para comprobar que, en efecto, el Sol también rota, y lo hace de forma distinta a como ocurre en la Tierra: mientras que el gas en ecuador del Sol completa un giro en unos 25 días, la zonas cerca de los polos lo hacen en algo más de 30 días. Esto se debe a que el Sol no es un sólido-rígido como la Tierra, sino una enorme esfera de gas.

Actualmente sabemos que las manchas solares están asociadas con altas actividades magnéticas donde la temperatura puede llegar a ser unos 2000 grados inferior al resto de la superficie solar. La temperatura media de la superficie del Sol es de unos 6500 grados, mientras que las manchas solares tienen temperaturas entre 4500 y 5000 grados, de ahí que por contraste parezcan oscuras. Además, existen momentos en los que se observan más y mayores manchas solares en el disco solar, mientras que otros años es difícil distinguir alguna de ellas. Fue el astrónomo alemán Samuel Heinrich Schwabe quien en 1843 sugirió por primera vez la existencia de un “ciclo de manchas solares”. Este ciclo (el “ciclo de Schwabe) dura unos 11 años y es consecuencia de la rotación diferencial del Sol. Esto es, como el ecuador solar gira más rápido que los polos y el gas es altamente magnético por ser un plasma, el propio campo magnético solar es afectado por la rotación del Sol, lo que induce la aparición de las manchas solares. Llega un momento, al final del ciclo solar, que hay tanta energía magnética que aparecen aún más manchas solares, para finalmente cambiar la polaridad del Sol. Lo que era el Polo Magnético Norte pasa a ser el Polo Magnético Sur y viceversa cada 11 años. Y justamente ahora el Sol está cerca de uno de estos cambios.



Imagen usada para ilustrar el artículo de Zoco de Astronomía publicado en Diario Córdoba el domingo 30 de noviembre de 2014. Se incluyen dos tomas del Sol mostrando la enorme mancha solar AR 2192 en luz blanca (izquierda) y usando un filtro Hα (derecha), y la comparación del Sol con los planetas Júpiter y la Tierra. Crédito: Paco Bellido, El Beso en la Luna.

Durante las últimas semanas de octubre se pudo observar sobre la superficie del Sol una gigantesca mancha solar, bautizada como AR 2192, que ha hecho las delicias de astrónomos aficionados de todo el mundo. Desde nuestra ciudad ha sido muy seguida por el astrofotógrafo cordobés Paco Bellido, autor del popular blog de Astronomía El Beso en la Luna, quien ha observado en detalle su evolución. No en vano, la región activa AR 2192 es la mayor observada en el presente ciclo solar y la mayor desde 1990. La imagen muestra dos tomas del Sol obtenidas el jueves 23 de octubre, una en luz blanca (la luz que ven nuestros ojos) y otra utilizando un filtro que sólo deja pasar la emisión del hidrógeno ionizado (H-alpha) y que permite distinguir otras estructuras de la superficie solar. En esta toma se aprecian claramente varios filamentos oscuros (llamaradas de material, proyectadas sobre el disco solar) y la propia granulación solar, con claras perturbaciones alrededor de AR 2192 por el intenso campo magnético que esta mancha posee. En efecto, la región activa ha experimentado hasta 17 erupciones solares mientras ha sido visible. Por comparación, la imagen también muestra los tamaños a escala de Júpiter y la Tierra. Como vemos, AR 2192 es más grande que Júpiter, de hecho, 16 planetas Tierra entrarían dentro de la mancha solar. Aún así no es la mancha solar más grande registrada: en abril de 1947 se observó una que tenía el triple de tamaño de AR 2192.


Historias relacionadas: El Sol y la mancha solar AR 12192 desde Sydney (25 de octubre de 2014).

| Publicado 2014-11-30 , 23:50 | ¡ Comenta esta historia ! | 2 Comentarios | Enlace | In English using Google Translate |
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Zoco de Astronomía: Nebulosa de la Calabaza

El artículo de Astronomía que se publicó ayer (23 de noviembre 2014) en el suplemento el Zoco de Diario Córdoba ya se había publicado el año pasado (10 de noviembre 2013). Inspirado en mi primera experiencia de Halloween, estaba dedicado a la nebulosa de la Calabaza: la proto-nebulosa planetaria OH 231.8+4.2. Aquí lo dejo hoy aquí para retomar el compromiso de subir las decenas de artículos que llevo atrasados (un año o así).


Artículo de Astronomía publicado en la edición del domingo 10 de noviembre de 2013 en el el suplemento el Zoco de Diario Córdoba y dedicado a la Nebulosa de la Calabaza. La imagen muestra a este objeto, conocido científicamente como OH 231.8+4.2, usando datos obtenidos con el Telescopio Espacial Hubble. Este artículo volvió a publicarse el domingo 23 de noviembre de 2014. Crédito de la imagen: Valentín Bujarrabal (Observatorio Astronómico Nacional), WFPC2, HST, ESA, NASA.

| Publicado 2014-11-24 , 09:37 | ¡ Comenta esta historia ! | 1 Comentarios | Enlace | In English using Google Translate |
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Imágenes del cometa 67P Chury poco antes de llegada de Philae

Este es un post rápido. Simplemente quería compartir por aquí unas imágenes, no espectaculares en sí pero que dicen mucho sobre el éxito merecido de Rosetta y Philae (ESA) explorando el cometa 67P Churyumov-Gerasimenko. Se tratan de unas tomas del cometa obtenidas por el Telescopio Gemini Sur (Chile), de 8 metros de tamaño, nueve horas antes del acometaje de Philae el miércoles de la semana pasada.



Mosaico de 15 exposiciones consecutivas, cada una de 60 segundos, del cometa 67P Churyumov-Gerasimenko obtenidas en la banda r' con el instrumento GMOS del Telescopio Gemini Sur (Chile), el miércoles 12 de noviembre, 9 horas antes del aterrizaje de Philae sobre el cometa.. Las imágenes van de izquierda a derecha, de arriba abajo, con las posiciones inicial y final señaladas con una flecha. Los cambios aparentes en el brillo del cometa se deben a la variación del brillo del cielo, dado que el cometa se encontraba muy cerca del Sol. Crédito: Observatorio Gemini.

Estas imágenes han servido al equipo de Rosetta para monitorizar la actividad del cometa. Pero personalmente lo que creo más "impacta" son las escalas. La coma del cometa se extiende por unos 12000 kilómetros de diámetro (sólo un poco menor que el tamaño de la Tierra). No obstante, tanto Rosetta como Philae están escondidas en el píxel central del cometa, tal y como se ve desde Tierra, a unos 500 millones de kilómetros de distancia. En esta imagen de 67P Churyumov-Gerasimenko, cada píxel tiene un tamaño de 400 kilómetros a esa distancia entre Marte y Júpiter. El núcleo del cometa sólo ocupa una diezmilésima parte de píxel (0.0001 píxeles): recuerdo que su dimensión mayor sólo alcanza 4.1 km.

El tamaño de Rosetta y de Philae en esta escala es aún más diminuto. Y sobre esa roca amorfa y casi despreciable en comparación con la majestuosidad del Sistema Solar la Agencia Espacial Europea ha sido capaz de colocar una nave en órbita y otra sobre su superficie. Quien no vea que esto es un éxito rotundo simplemente no entiende lo enormemente compleja que es conseguir esta hazaña.

Más información: Nota de prensa del Observatorio Gemini (en inglés).

| Publicado 2014-11-18 , 06:25 | ¡ Comenta esta historia ! | 1 Comentarios | Enlace | In English using Google Translate |
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